Hartnäckige Blues halten die Scheuklappen fest, während sie sich dem Spitzenplatz des Super Rugby Pacific nähern

Dalton Papalii nennt sie seine „Hunde“, und der Blues-Skipper hat sicherlich nicht den falschen Baum angebellt, als er auf die faszinierende Mischung aus Superstars und Arbeitertypen verwies, aus denen sein hochfliegendes Super Rugby Pacific Team besteht.

Papalii und seine Blues treten am Samstag (19:05 Uhr Anpfiff) im Eden Park zu ihrem Heimfinale der regulären Saison gegen die Queensland Reds an, die so gut unterwegs sind wie nie zuvor in diesem Wettbewerb.

Ihr Team ist aufgestellt – die Rückkehr von zwei All Blacks ist die einzige Änderung gegenüber der Startelf – und in Form. Die 10-1 Blues haben jetzt 10 auf Anhieb gewonnen (nur zwei weniger als ein Franchise-Rekord), haben eine Explosion von 11 Versuchen gegen die Rebels hinter sich und haben den Spitzenplatz im Wettbewerb mit nur noch drei Runden vor Schluss fest im Griff.

Und der Blues-Kapitän und Form-Nr. 7 des Wettbewerbs kam auf den Punkt, als er darüber nachdachte, wie es war, in einem Rudel mit einer so ausgewogenen Mischung aus Naturtalent und Arbeitspferden zu spielen. Bei all der Starqualität von Leuten wie Akira Ioane, Hoskins Sotutu und Ofa Tuungafasi war der Wert von Arbeitspferden wie Kurt Eklund, James Tucker und Tom Robinson ebenso entscheidend.

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“Es ist ziemlich ansteckend”, sagte Papalii damals Sachen bat ihn, über das Leben in diesem formstarken Blues-Pack nachzudenken. „Ich habe das Gefühl, wenn du da draußen bist und die Jungs ihre Rollen spielen, ist es ein freigeistiges Spiel und alles, was du tun musst, ist, deine Rolle zu treffen.

„Das Gute an diesem Team ist, dass wir die richtige Menge an X-Faktor und Hunden haben. Es gibt viele Hunde im vorderen Rudel – diese Typen, die nur die Arbeit erledigen. [Luke] Romano sagt den Jungs immer wieder, dass sie die Grundlagen nicht satt haben sollen – sie sind es, die Meisterschaften gewinnen. Ich habe das Gefühl, dass wir die Einprozentigen nageln… wir machen gerne die Drecksarbeit und die dunklen Künste.“

Lock James Tucker war großartig gegen die Rebellen, als die Blues-Stürmer ihren Weg nach vorne fanden.

Fotosport

Lock James Tucker war großartig gegen die Rebellen, als die Blues-Stürmer ihren Weg nach vorne fanden.

Der Sprung ist richtig. All diese schillernden Versuche gegen die Rebellen kamen nur zustande, weil die harten Arbeiter an der Spitze ihre Arbeit perfekt gemacht haben. Support-Linien wurden gelaufen, Offloads geworfen, Go-Forward gewonnen … und bevor Sie es wussten, rannten Rieko Ioane, Caleb Clarke und Co durch Lücken und über die Linie.

So beeindruckend die vergangene Woche auch war und tatsächlich der größte Teil der Saison war, die Blues tun ihr Bestes, um den Blick fest auf die vor ihnen liegende Aufgabe zu richten.

Sie sind sich bewusst, dass sie ihr Schicksal in der Hand haben, und können sich mit ein paar weiteren Siegen den Heimvorteil bei der Endrunde sichern. Aber sie verstehen auch, wie wichtig es ist, in einer Zeit wie dieser im Moment zu leben.

„Wir waren gut darin, die Erfolge auf dem Weg zu feiern, Bilanz zu ziehen und dann zum nächsten überzugehen“, sagte Co-Trainer Tom Coventry. „Ich weiß, es ist ein altes Klischee im Sport, aber es ist ein Spiel nach dem anderen. Wenn wir zu weit vorgreifen und darüber nachdenken, was nach dem Spiel möglicherweise passieren wird, werden wir die Arbeit nicht erledigen.

„Wir reden viel über unsere Disziplin, unsere Genauigkeit und stellen sicher, dass wir unsere Gelegenheiten nutzen, wenn sie kommen, und das ist ein großer Teil davon, ein guter Sportler zu sein und sicherzustellen, dass wir nicht von dem eingeholt werden, was später kommt .“

Blues-Nutte Kurt Eklund bringt jede Menge Mischlinge in die Vorwärtsbewegung der Super Rugby Pacific-Führer.

Fiona Goodall/Getty Images

Blues-Nutte Kurt Eklund bringt jede Menge Mischlinge in die Vorwärtsbewegung der Super Rugby Pacific-Führer.

Mit anderen Worten, machen Sie weiter mit dem, was sie tun. Selbst wenn sie schlecht gespielt haben, haben die Blues gewonnen. Als sie es zusammengebaut haben, war es beeindruckend.

Die Blues-Aufstellung dieser Woche sieht gefährlich nah an ihren besten aus, mit Beauden Barrett wieder auf dem Fahrersitz und dem hervorragenden Stephen Perofeta, der wieder zum Außenverteidiger wechselt. Roger Tuivasa-Shecks Spiel wächst mit jedem Spiel und Caleb Clarke, Rieko Ioane und Mark Telea lauern mit bedrohlicher Absicht. An der Spitze kehrt Alex Hodgman bei Loosehead zurück, um noch mehr von diesem Mischlingsfaktor zu bieten.

Coventry wurde gefragt, ob er die Füße seiner Spieler nach der Einbahnstraße der Rebels wieder auf den Boden bringen müsse.

„Es gibt viel Sportwissenschaft rund um den mentalen Teil des Spiels, um sicherzustellen, dass wir jede Woche genau sind, stolz auf Ihre Leistung und jede Minute, die Sie auf dem Feld sind. Wir haben viel Zeit damit verbracht, über dieses Zeug zu reden, also war es nicht so schwer, uns wieder herunterzuziehen. Ich denke, die Jungs haben sich ziemlich gut geerdet.“

Vorerst geerdet. Der Start steht am Samstagabend kurz nach sieben bevor.

Blues: Stephen Perofeta, Mark Telea Rieko Ioane, Roger Tuivasa-Sheck, Caleb Clarke, Beauden Barrett, Finlay Christie; Hoskins Sotutu, Dalton Papalii (c), Akira Ioane, Tom Robinson, James Tucker, Ofa Tuungafasi, Kurt Eklund, Alex Hodgman. Reservierungen: Soane Vikena, Jordan Lay, Nepo Laulala, Luke Romano, Adrian Choat, Sam Nock, Bryce Heem, Zarn Sullivan.

Rot: Jock Campbell, Suliasi Vunivalu, Josh Flook, Hunter Paisami, Jordan Petaia, James O’Connor, Tate McDermott (c); Seru Uru, Angus Scott-Young, Connor West, Angus Blyth, Ryan Smith, Feao Fotuaika, Albert Anae, Dane Zander. Reservierungen: Matt Faessler, Harry Hoopert, Saf Fa’agase, Lukhan Salakaia-Loto, Tuaina Tualima, Kalani Thomas, Hamish Stewart, Lawson Creighton.

Schiedsrichter: Mike Fraser.

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